RIP Band of Brothers: weer is er een veteraan dood

BEST/CHICAGO - Hij was een van de miljoenen militairen die de hel zagen tijdens de Tweede Wereldoorlog, ook tijdens de strijd op Brabantse bodem, najaar 1944: Frank Perconte van de Amerikaanse 101e Airborne Divisie. Veel van zijn kameraden sneuvelden of zijn al overleden. Frank Perconte zat in Easy Company, bekend van de Spielberg-serie 'Band of Brothers'. Deze week kwam het bericht dat ook Frank Perconte is overleden, hij werd 96.
Hij was een van de oudste veteranen van zijn eenheid, die viel onder het '506e parachute infantry regiment'. De meeste mannen van Easy Company overleden al in de jaren '80 en '90. Alleen de jongste mannen van de eenheid zijn nog in leven, zoals William Guarnere, nu 90, net als Ed Heffron, die ook 90 is. Don Malarky is mogelijk de oudste met zijn 94 jaar.

'Het zijn er nog 22', zegt Erik Smeets van Operatie Market Garden 1944-2014, de organisatie die een grote herdenking organiseert volgend jaar. Reizen wordt steeds lastiger want ze zijn op leeftijd. 'Ze zijn nu tussen de 87 en 95 jaar oud'.

Best, Son en Eindhoven
Hun commandant, Dick Winters overleed begin 2011. Hij was ereburger van Eindhoven. Die onderscheiding was hem nog uitgereikt in de VS door de burgemeester van Eindhoven, de stad die mede door hun optreden bevrijd werd tijdens de operatie Market Garden.

Perconte sprong met vele anderen op 17 september 1944 aan zijn parachute, boven Best, richting de vijand. Ook hij had tientallen hoge onderscheidingen maar het is niet bekend of daar ook Nederlandse onderscheidingen tussen zaten.

Overleden
Volgend jaar wordt de bevrijding grootscheeps herdacht. Het aantal militairen dat er bij zal zijn wordt met de dag kleiner.

Volgens Erik Smeets sterven er dagelijks 700 veteranen, bijna nooit komen ze in het nieuws. Soms gebeurt dat wel, zoals bij Frank Perconte.

Band of Brothers
Perconte kreeg grotere bekendheid toen hij werd geportretteerd in de indrukwekkende televisieserie 'Band of Brothers' van Steven Spielberg en Tom Hanks.

Zo is hij het die in een van de afleveringen op patrouille is en een concentratiekamp ontdekt in Duitsland. Of dat ook dat ook echt zo gebeurde is niet bekend. Zijn rol werd gespeeld door de acteur James Madio. 

Frank woonde zijn hele leven in de Amerikaanse staat Illinois. Hij was na de oorlog, naar verluid postbode. 33 jaar lang bracht hij brieven rond. Een doodnormale baan, zoals het de meesten verging. Maar weinigen wisten dat hij een paar jaar lang zijn leven op het spel had gezet, om mee te werken aan de bevrijding van Europa.